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¿Qué es la vida? de Ed Regis – Apuntes Breves

Posted by Raul Barral Tamayo en Lunes, 9 de abril, 2012


© Ed Regis, 2008.

En 1944, el físico ganador del premio Nobel Erwin Schrödinger publicó un pequeño e innovador libro titulado ¿Qué es la vida? En menos de cien páginas argumentaba que la vida no era un prodigio misterioso, como mucha gente creía, sino un fenómeno físico igual que cualquier otro, explicable en última instancia por las leyes de la física y de la química.

La ciencia ha ido avanzando a un ritmo vertiginoso desde entonces. Vivimos en una era que ya ha visto chips de ordenadores implantados en cerebros humanos, organismos genéticamente modificados, mamíferos clonados y humanos con muerte cerebral que se mantienen “vivos” mediante máquinas, y esta situación demanda nuevas formas de pensar acerca de lo que realmente significa el concepto de la vida.

Ed Regis ofrece en esta ocasión una nueva perspectiva sobre esta cuestión fundamental. Escrito en un tono vivo y accesible, ¿Qué es la vida? constituye una contribución concisa que ilumina un antiguo debate.

Ed Regis es doctor en Filosofía por la Universidad de Nueva York y uno de los escritores científicos más reputados del momento. Durante muchos años ha impartido clases en la Universidad Howard. Su obra aúna el rigor en la investigación y la independencia de pensamiento con la sencillez expositiva y la elegancia de un notable escritor.

Algunas de las cosillas que aprendí leyendo este libro que no tienen porque ser ni ciertas ni falsas ni todo lo contrario:

  • El sueño de crear vida reside desde tiempos inmemorariales en la imaginación humana.
  • Niels Bohr: “La existencia de la vida debe considerarse como un hecho elemental que no puede ser explicado, sino que debe ser tomado como el punto de partida para la biología”.
  • Richard Feynman: “Nadie ha sido capaz de comprender por qué la materia se mantenía unida, por qué enlaces químicos, y, especialmente, cómo es posible que los átomos puedan ser estables”.
  • Estos tres problemas (la dependencia única de la vida y sus procesos de diminutos agrupamientos de átomos dentro de un gen; la estabilidad del gen a lo largo del tiempo y la aparente exención de los organismos vivos de una de las leyes más básicas de naturaleza) eran los “misterios de la vida” que más preocupaban a Erwin Schrödinger.
  • El ADN no es necesario ni suficiente para la existencia.
  • No todos los organismos se reproducen: híbridos estériles como las mulas no lo hacen pero están vivos a pesar de ello.
  • El metabolismo puede ser una función aún más básica para la vida que la replicación, el desarrollo o el crecimiento.
  • El metabolismo es lo que hace que los organismos funcionen. Convierte la comida en estructura del cuerpo y en energía cinética, dos cosas de las que las entidades vivas no pueden prescindir.
  • Cuando el metabolismo se para, llega a continuación la muerte, que concluye con el rigor mortis.
  • El ciclo de Krebs no solo desempeña un papel fundamental en os procesos metabólicos de los animales superiores, sino que es común a todas las formas de vida, desde las bacterias unicelulares y protozoos hasta los más grandes mamíferos.
  • Hans Adolf Krebs: “La presenciadel mismo mecanismo de producción de energía en todas las formas de vida sugiere dos inferencias más. Primero, que el mecanismo de producción de energía ha aparecido muy pronto en el proceso evolutivo y, segundo, que la vida, en sus formas presentes, solo ha aparecido una vez”.
  • El proceso completo de la síntesis del aTP es tan importante para el funcionamiento de la vida que cualquier interferencia significativa en él, causa la muerte en minutos.
  • El hecho de que el ATP y el ciclo de Krebs sean universales entre las formas de vida natural en la Tierra no significa que ninguno de estos dos fenómenos sean condición necesaria para la vida por sí mismo. La vida extraterrestre, si existiera, podría estar basada en moléculas genéticas diferentes del ADN y en una maquinaria metabólica distinta del ATP y del ciclo de Krebs.
  • Sigue siendo una cuestión abierta si la vida basada en el carbono es el único tipo de vida existente.
  • La disputa sobre los orígenes de la vida podría no resolverse nunca, ya que los primeros organismos, cualesquiera que fueran, no dejaron una huella física de su existencia y, por tanto, la evidencia de su génesis ha abandonado la escena hace mucho tiempo.
  • Francis Crick: “No veo cómo podríamos decidir alguna vez de qué forma se originó la vida”.
  • Steen Rasmussen: “Nadie tiene una maldita pista”.
  • Stuart Kauffman opina que la vida, lejos de ser rara o improbable, está deseando nacer a la primer oportunidad.
  • Francis Crick: “Es imposible que podamos decidir si el origen de la vida fue un evento muy raro o uno muy probable”.
  • Muchas moléculas orgánicas tienen un “sentido” o quiralidad, lo que significa que la molécula no puede sobreimponerse en su imagen especular, ya que las dos son asimétricas. En química, la versión zurda de una molécula se conoce como su forma L (levo, izquierdo en latín), y la versión diestra, como forma D (dextro, derecha en latín).
  • Francis Crick: “El primer gran principio unificador de la bioquímica es que las moléculas clave tienen la misma quiralidad en todos los organismos”. La uniformidad en bioquímica, por tanto, implica un ascendiente común.
  • Un embrión humano temprano es morfológicamente similar al de mamífero como el perro, la vaca y el ratón y, en sus primeras etapas, es también similar a los embriones de los reptiles, anfibios y peces.
  • Es difícil negar la opinión de que los organismos más “evolucionados” descienden de los más “primitivos”.
  • En teoría, el comportamiento altruista debería desaparecer con el tiempo. Sin embargo, persiste.
  • Los científicos siempre han jugado con la naturaleza y la han mejorado. Han cambiado la vida y, quizá, algún día también creen vida.
  • Carl Sagan: “A pesar de la enorme cantidad de información que los biólogos han proporcionado, es un hecho sorprendente que no haya un acuerdo general sobre qué es lo que se está estudiando. No hay una definición aceptada de la vida”.
  • Hay múltiples disciplinas científicas y cada una ofrece su propia definición característica de la vida.
  • Édouard Machery: “No hay forma de decidir entre varias definiciones heterogéneas de la vida”. Intentarlo por tanto, no tiene sentido.
  • Hay varias categorías diferentes de muerte y quizá incluso grados de muerte.
  • Nehmet Oz, cirujano de transplantes de corazón: “La vida y la muerte no son un sistema binario. Entre ambos hay un estado de muerte cerca o pseudovida”.
  • La gente con muerte cerebral está mentalmente muerta, pero no físicamente.
  • El metabolismo es una característica ineludible de todas las cosas vivas, desde lo mínimamente vivo hasta lo plenamente vivo.
  • Una respuesta razonable a la cuestión de “¿Qué es la vida?” parece ser: un metabolismo encarnado. Parece ser la teoría más defendible que tenemos por ahora.
  • En 1975, cuando la NASA envió las naves Viking a Marte en un esfuerzo para encontrar signos de vida extraterrestre en la superficie del planeta, lo que las naves buscaban no eran signos de reproducción ni de evolución, sino de metabolismo.
  • Los científicos no saben ni cuándo ni dónde alguno de los proyectos sobre células artificiales llegará fructificar y nos presentará la primera entidad viva sintética del mundo.
  • La ciencia se preocupa por lo que es, y la moral se preocupa por lo que debe (o no debe) ser.
  • La ciencia y la tecnología pueden mantener a la gente artificialmente viva durante periodos arbitrariamente prolongados de tiempo.

Enlaces relacionados:

  • Blogs: 1 y 2.

raul

3 comentarios to “¿Qué es la vida? de Ed Regis – Apuntes Breves”

  1. esmiz said

    Y nosotros preocupándonos de los puntos básicos de la prima de riesgo y nimiedades por el estilo. Thanks for sharing!

  2. Raul Barral Tamayo said

    un placer marcos :)

  3. […] ¿Qué es la vida? de Ed Regis. […]

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